En memoria: John McAfee | WeLiveSecurity


¿Cómo fue trabajar y ser amigo de un emprendedor de tecnología más grande que la vida cuando ayudó a dar forma a la industria de la seguridad informática?

Nota del editor: las opiniones expresadas en este artículo son únicamente las del autor y no reflejan necesariamente las opiniones de WeLiveSecurity y ESET.

Probablemente este no sea el primer lugar donde uno esperaría leer sobre John McAfee; había dejado atrás el mundo de los virus informáticos hacía mucho tiempo por actividades más controvertidas; sin embargo, fue una persona fundamental en la configuración de la industria de la seguridad informática. Más importante para mí, él fue la persona que me dio mi primer trabajo justo después de la escuela secundaria cuando tenía solo 19 años, y fue mi mentor y mi amigo. Creo, o al menos espero, que esto me da derecho a compartir algunas palabras sobre él aquí en WeLiveSecurity. Si está acostumbrado a venir aquí para obtener consejos prácticos sobre cómo proteger su computadora, o leer acerca de la última amenaza informática avanzada, gracias por complacerme.

Para aquellos que de alguna manera no lo saben, la noticia se ha extendido por todo el mundo que John aparentemente se suicidó en su celda de la prisión en España. Allí estaba detenido por las autoridades luego de ser buscado por presuntos delitos financieros en Estados Unidos. Apenas unas horas antes de su muerte, el poder judicial español dictaminó que su extradición a Estados Unidos podía proceder.

Muchas personas que he conocido a lo largo de los años, amigos de lejos y de cerca, se han acercado a mí para compartir sus condolencias.

Mis sentimientos están en conflicto. Parece que alternar oleadas de entumecimiento y tristeza sería la mejor descripción de ellos.

La web está llena de lugares en los que he hablado de mi tiempo trabajando para John en sus diversas empresas, tanto de forma más formal aquí en WeLiveSecurity y en lugares como Reddit donde más informal conversaciones son la norma.

No estoy muy seguro de por dónde empezar con esto, así que supongo que debería empezar por el principio, con cómo conocí a John.

Conociendo a John McAfee

Era 1985, y yo era uno de esos niños poco geniales en la escuela secundaria, interesado en las computadoras, D&D, libros y películas de ciencia ficción, y todas las otras cosas que, si bien ahora son geniales, lo dejaron a uno etiquetado como un paria y un nerd. Mi escape fue al incipiente mundo en línea de los sistemas de tablones de anuncios (BBS), el precursor de los foros web y las redes sociales de hoy.

Figura 1. Los BBS se ejecutaron en computadoras con software BBS, módems y mucho café negro.

Figura 1. Los BBS se ejecutaron en computadoras con software BBS, módems y mucho café negro.

Uno de esos BBS a los que solía marcar con mi módem era el Homebase BBS en Campbell, California, simplemente porque era una llamada gratuita desde donde vivía en San José, justo al lado. Muchos BBS tenían límites de tiempo sobre el tiempo que podía gastar en ellos para liberar su módem para la próxima persona que llamara, así como también proporciones estrictas de carga / descarga para evitar la filtración de archivos (personas que descargaron archivos pero nunca los cargaron, un paralelo que puede resultarle familiar a los usuarios del software P2P actual). Homebase fue más generoso que la mayoría con ambos. Todo esto fue antes de Internet, o al menos antes de que despegara la red mundial, y los BBS tendían a ser locales y solo podían admitir tantos usuarios simultáneos como líneas telefónicas tuvieran, la mayoría de las veces solo uno o dos.

Un día apareció un aviso en el BBS de que estaba bajo un nuevo propietario. John McAfee, uno de sus usuarios, se lo compró al propietario y lo trasladó, computadoras, módems, líneas telefónicas y todo, a la granja reconvertida que alquiló en Cheeney Street en Santa Clara. Esto fue varios años antes de que comenzara su empresa homónima, McAfee Associates, que se ocupaba de los virus informáticos. En ese momento, el trabajo diario de McAfee era como ingeniero en Lockheed Missiles and Space Company en la cercana Sunnyvale, CA, por lo que este era un negocio secundario para él.

La compra de BBS por parte de John fue parte de un plan para iniciar un grupo comercial para operadores de sistemas (operadores de sistemas; las personas que administraban BBS), llamado National BBS Society (NBBSS). Cuando lo conocí, también tenía otros negocios, desde el Instituto Estadounidense para Prácticas Sexuales Seguras (AISSP), que proporcionaba tarjetas que indicaban cuándo el portador se había hecho una prueba de ETS y que era VIH negativo en ese momento. (que tiene algunos paralelismos interesantes con el estado de vacunación COVID-19 actual), con la venta de una tarjeta de sonido para PC que solo era de entrada (por ejemplo, solo tenía una conexión para un micrófono, no para altavoces). Esto fue aproximadamente una década antes de que las tarjetas de sonido se integraran en las placas base de las PC, y tenía una base de clientes pequeña pero dedicada, desde usuarios ciegos que la usaban para el reconocimiento de voz hasta una universidad en Hawái que había comprado varias de ellas por recolectando el “discurso” de los delfines usando una serie de micrófonos subacuáticos. Algunos de esos primeros usuarios de tarjetas de audio se convirtieron en los primeros clientes de McAfee para su software antivirus. Como resultado de eso, trabajamos para asegurarnos de que el software antivirus fuera compatible con lectores de texto a voz, teclados Braille y otros dispositivos de asistencia.

Figura 2. Una tarjeta del Instituto Estadounidense para Prácticas Sexuales Seguras: anverso (izquierda) y reverso (derecha)

Hoy en día llamamos a estas cosas "actividades secundarias" y se las reconoce como parte de la "economía de los conciertos". Para mi mente de adolescente, todos parecían muy emprendedores y estaba claro que John tenía todos sus hierros en el fuego, cualquiera de los cuales podría ser el próximo gran éxito.

Ninguno de estos despegó nunca, pero su compra de Homebase BBS lo llevó a organizar fiestas de pizza para sus usuarios, y finalmente pude conocerlo en persona en 1986, después de un año de marcar en el BBS. Algunos de los usuarios estadounidenses también se convirtieron en empleados tempranos.

John tenía una idea muy precisa de lo que funcionaba y lo que no funcionaba para él, y dado que los negocios AISSP y NBBSS no lograron ganar ningún tipo de impulso crítico, comenzó a reducirlos, junto con el negocio de las tarjetas de sonido.

Para su próximo ajetreo secundario, tomó el software antivirus, distribuyéndolo en línea como shareware a través de Homebase BBS. Shareware era una especie de sistema de honor para software en el que la gente podía probarlo antes de realizar una compra. En el caso de McAfee, las personas podrían usar el software durante treinta días y luego eliminarlo de sus computadoras o pagar por él. Esto también se aplica a las organizaciones, que tendrían que comprar una licencia de sitio si desean continuar usando el software. Si bien la descarga de versiones de prueba de software es la norma en estos días, en ese entonces, el software se vendía comercialmente en cajas envueltas en plástico en los estantes de las tiendas, y esto era una especie de apuesta. McAfee no inventó el modelo empresarial shareware ni el software antivirus, pero fue el primero en popularizarlos.

El primer indicio que tuve de que esto iba a ser diferente de las empresas comerciales anteriores del Sr. McAfee fue cuando apareció en las noticias de la televisión local, hablando sobre el Gusano de Morris. Unos meses después, apareció de nuevo, esta vez hablando de la Virus informático DataCrime. Para mí, de diecinueve años, recién salido de la escuela secundaria, estudiando geografía cultural en el colegio comunitario local y completamente inseguro de lo que quería hacer con mi vida, esta parecía una oportunidad de oro: le pregunté al Sr. McAfee si podía ir a trabajar para él, tal vez para contestar el teléfono, escribir cartas y enviar faxes ( tareas que conocía bien trabajando para mis padres) y, para mi sorpresa (y buena suerte), me contrató en el acto.

Me quedé con John a medida que la empresa crecía, primero fuera de su casa y luego a través de una serie de parques de oficinas. Yo también crecí y terminé dirigiendo todo el soporte de la empresa, escribiendo toda la documentación, estableciendo el primer departamento de control de calidad y usando todo tipo de sombreros diferentes que uno debe usar cuando se trabaja en una empresa en rápido crecimiento. Terminé asumiendo el control del BBS del Sr. McAfee también, convirtiéndome en su sysop.

Figura 3. La placa base 80286 basada en CPU que alimentaba Homebase BBS. Proporcionó descargas de software antivirus, soporte técnico y también permitió a las personas cargar archivos sospechosos. Básicamente, era el servidor web de su época.

Figura 4. Disquetes que contienen el software antivirus McAfee y varias muestras de virus. (Derechos de autor de la fotografía Dave Johnson. Usado con su amable permiso).

Las muchas caras de John McAfee

Quizás se pregunte qué tipo de persona era John McAfee, antes de que se volviera (in) famoso por otras cosas, de todos modos. Hay algunos enlaces al principio sobre mis primeras experiencias trabajando para John, pero fueron escritos en gran parte para capturar momentos que no quería ver perdidos y no definen al hombre. Entonces, ¿cómo era realmente?

El Sr. McAfee podría ser amable. Hubo numerosas ocasiones en las que se detuvo para realizar pequeños actos de caridad, que iban desde darle un cambio de repuesto a una persona sin hogar, hasta simplemente hablar con ella. No burlarse de ellos ni ser cruel. Simplemente hablando o, con bastante frecuencia, solo escuchando.

El Sr. McAfee podría ser voluble. Nos poníamos a gritar partidos, a menudo, sobre la dirección de algo en uno de los programas. Por lo general, terminaban tan rápido como comenzaron, y luego no había resentimientos.

El Sr. McAfee fue muy inteligente. Podía asimilar rápidamente todo tipo de conocimientos dispares, sintetizarlos y hacer rápidamente un plan, encontrar una solución a un problema o tener una idea. A veces estaba equivocado, pero la mayoría de las veces tenía razón. Su capacidad para responder rápidamente, sin dudarlo, hizo que los primeros McAfee Associates fueran ágiles y capaces de superar a sus competidores.

El Sr. McAfee a menudo era muy imprudente. Si bien su perspicacia para los negocios no tenía paralelo, su vida personal era … bueno, "desordenada", a falta de un término mejor. A diferencia de otros momentos de su vida, en el momento en que lo conocí, y durante el tiempo que trabajé para él, estaba limpio y sobrio. Para cualquiera que juegue a D&D, lo describiría como INT 18, WIS 3. Podía usar su inteligencia para salir de la mayoría de las situaciones, pero no dejaba de meterse en ellas.

El Sr. McAfee podría ser carismático. Mientras dirigía McAfee Associates (y más tarde, Tribal Voice, la empresa de mensajería instantánea que fundó en Colorado), nos inspiró a todos nosotros, sus empleados. Trabajamos duro y creímos en el objetivo, ya fuera salvar al mundo de los virus informáticos o intentar ayudar a conectar el mundo a través de Internet.

El Sr. McAfee podría ser una especie de idiota, a veces. A menudo adoptó un enfoque de "los negocios es la guerra" para la competencia, confiando en el intelecto para superar a sus enemigos percibidos. Ese enfoque funcionó en los primeros McAfee Associates, pero no se amplió en una industria donde las relaciones tenían que construirse sobre la base de la confianza y la cooperación.

Figura 5. Los primeros días en McAfee Associates, alrededor de 1990. En la foto aparecen John McAfee (izquierda) y el autor de este artículo (derecha). (Derechos de autor de las fotografías Morgan R. Schweers. Usado con su amable permiso. El álbum completo está disponible en Flickr.)

John McAfee vivió una vida más grande que una leyenda, acumulando muchos rumores y acusaciones a su alrededor. Muchos de ellos eran verdaderos, pero muchos de ellos eran falsos. Lo curioso es que algunas de las peores cosas que se dijeron sobre él se incluyeron en la última categoría: las historias sobre que él escribía virus informáticos o pagaba a otros para que lo hicieran eran falsas; nunca sucedió algo así mientras estuve allí. Hubo afirmaciones de que había exagerado el Miguel Angel virus informático, pero habíamos contado algo así como 60.000 infecciones antes de que se activara en 1992, y McAfee Associates era solo una de las muchas compañías antivirus en ese entonces, y ciertamente no la más grande. Eso no suena a exageración, al menos dados los números del estado de los antivirus a principios de la década de 1990.

John tomó una licencia de McAfee Associates en 1993, que se convirtió en permanente en 1994. A fines de 1994, fundó Tribal Voice en Woodland Park, Colorado, que creó algunos de los primeros programas de mensajería instantánea (IM) que existían. Lo interesante de Tribal Voice es que muchas de las funciones que se consideran comunes en el software de mensajería instantánea actual se crearon en ese pequeño y tranquilo pueblo de montaña, como usar una dirección de correo electrónico para un nombre de usuario y asignarlo a una dirección IP para que los mensajes pudieran ser enviado de un lado a otro. Dado el auge de la mensajería instantánea y las redes sociales, el impacto de John en ese espacio fue tan grande, o mayor, que su impacto en el espacio antivirus. Lamentablemente, Tribal Voice no fue un éxito comercial y la empresa se hundió cuando estalló la burbuja de las puntocom en 2001. Esa sería la última vez que John McAfee dirigió una empresa de tecnología, aunque era un financiero activo y vocero pagado de muchas otras. .

Nos habíamos mantenido en contacto a lo largo de los años e incluso le brindé asistencia técnica cuando dejó Belice en 2012 y regresó a los Estados Unidos. Insistió bastante en que yo ayudara a varios escritores fantasma a escribir su autobiografía, pero yo objeté citando la cantidad de tiempo que requeriría y el hecho de que él no quería pagarme por ello. Hablamos por última vez durante su campaña presidencial de 2016.

John McAfee fue alguien que vivió la vida en sus propios términos, y creo que eso significó terminarla también en sus propios términos. Aunque a veces era un imbécil para mí, también era mi amigo, y lo extrañaremos mucho.

Un agradecimiento especial a mis colegas Tony Anscombe, Ranson Burkette, Bruce P. Burrell, Nick FitzGerald, Tomáš Foltýn, Rebecca Kiely, James Rodewald, James Shepperd y Righard Zwienenberg no solo por la asistencia gramatical habitual, sino también por su apoyo moral al escribir esto.

Aryeh Goretsky, ZCSE, rMVP
Investigador distinguido, ESET

Derechos de autor de la fotografía del título: Morgan R. Schweers. Usado con su amable permiso.



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